“Ik ben volwassen geworden in Antwerpen”, steekt Bart Abeel, bezieler van de Antwerp Pride, van wal. “Ik kom uit een klein dorpje uit Oost-Vlaanderen en ben hier 35 jaar geleden beland nadat ik thuis ben moeten vertrekken. Mij moeder had net ontdekt dat ik op mannen val en stelde me voor een ultimatum: Het was ofwel schikken naar de regels van het huis, ofwel vertrekken. Ik heb voor de laatste optie gekozen. Intussen zijn alle plooien gelukkig weer glad gestreken. Maar destijds was het allesbehalve evident om holebi te zijn. In Antwerpen was het iets gemakkelijker om een sociaal leven op te bouwen. Het is dan ook altijd een stad geweest met een vrij open mentaliteit over homoseksualiteit. Ik ben daar heel dankbaar voor. Daarom heb ik mijn hart en ziel verankerd aan deze stad.”

 

Tiende editie

Antwerp Pride is dit jaar aan haar tiende editie toe, wat uitgebreid gevierd zal worden. Bart Abeel stond mee aan de wieg van het evenement. “Het evenement is heel toevallig tot stand gekomen”, vertelt hij. “Een vriend nodigde mij uit om mee te gaan naar een vergadering van enkele mensen die nadachten over een veelzijdig holebi-evenement. Er bestond toen al een festival voor holebi's, namelijk Navigaytion. De organisatie van Navigaytion had destijds het stadsbestuur om ondersteuning gevraagd. De stad had hier wel oren naar, maar vond dat het evenement ruimer moest worden dan een commercieel festival voor holebi's. Ik ben meegegaan naar een vergadering en van het een is het ander gekomen. Ik bleek een geschikte kandidaat te zijn om mee aan het roer te staan: ik ben een neutrale, geëngageerde Antwerpse holebi die geloofde in het initiatief. Zo is de Antwerp Pride ontstaan.”

 

Antwerp Pride: toen en nu

“Als je de situatie vergelijkt van de beginjaren van de Pride met het heden, kan je een hemelsbreed verschil vaststellen. Er heeft een grote verschuiving plaatsgevonden in het gedachtegoed. Neem nu bijvoorbeeld de politiek. In het begin stonden heel wat partijen weigerachtig tegenover holebi’s. Nu is dat helemaal niet meer het geval. Het draagvlak is ontzettend toegenomen.”

 

“Ook de maatschappij is goed gevolgd”, voegt hij eraan toe. “Er zijn nog altijd kleine subgroepen die het wat moeilijker hebben met homoseksualiteit, maar ik vind het heel belangrijk om daar net empathisch mee om te springen. Daarvoor is een initiatief als de Antwerp Pride natuurlijk heel zinvol.”

 

“De Pride is de voorbije tien jaar ook spectaculair gegroeid. In het begin trokken we enkele duizenden bezoekers, vorig jaar stond de teller al op 120 000. De cijfers spreken voor zich.”

 

Groeien in de stad

“Maar groot zijn is niet onze prioriteit. We vinden het belangrijker om leuk en aantrekkelijk te zijn, dan volgt die groei automatisch. Het is nooit onze doelstelling geweest om elk jaar meer bezoekers te trekken. We optimaliseren ons concept elk jaar en creëren – en dat is wel een bewuste keuze – elk jaar meer betrokkenheid vanuit de maatschappij. Mensen die betrokken zijn, staan immers positiever tegenover diversiteit”, vertelt Abeel. 

 

“Naast diversiteit is inclusiviteit een tweede pijler van ons gedachtegoed. We zijn dan ook heel tevreden dat dit jaar verschillende topsportclubs en de Universiteit Antwerpen voor het eerst meedoen aan de parade. Ook de haven is een nieuwe sponsor, met dank ook aan havenschepen Marc Van Peel. Dat geeft aan dat er veel begrip is vanuit de gemeenschap. Mensen willen bijdragen aan deze missie. Zo groeit de Pride organisch. Misschien voelen er zich volgend jaar nog andere mensen geroepen om deel te nemen. Dat kan ik alleen maar toejuichen.”

 

Ook CD&V doet mee opnieuw mee. Vorig jaar maakte de partij haar debuut op de Antwerp Pride. “Maar, ere wie ere toekomt: Philip Heylen en Ludo Van Campenhout hebben zich vanaf het begin ingezet voor het evenement. Toen we destijds met de Pride begonnen, konden we altijd rekenen op hun steun in het stadsbestuur”, weet hij. “Elke partij, op een na, neemt nu deel aan de parade. Dat maakt het plaatje compleet.”

 


CD&V op Antwerp Pride 2016

Regenboog

Ter gelegenheid van de Antwerp Pride, sieren op verschillende plaatsen in de stad regenboogzebrapaden de openbare weg. “De regenboogpaden zijn een reflectie van de openheid van de stad Antwerpen”, vindt Abeel. “Ze zijn een echte eyecatcher, mensen staan er automatisch even bij stil. Het is fijn dat Antwerpen zich creatief zo engageert om ons symbool uit te dragen. Een regenboog is immers heel belangrijk voor de lgbtq-gemeenschap. Het staat symbool voor diversiteit, voor vrolijkheid, voor harmonie, voor vrede enzovoort. Het betekent veel voor ons dat dat symbool nu ook op de openbare weg te zien is. Daarmee toont de stad dat mensen gewoon mogen zijn wie ze zijn. Dat is mooi.”

 

“Wij kunnen echt ons pollekes kussen in Antwerpen, in Vlaanderen en in België wat betreft maatschappelijke aanvaarding,” gaat hij verder. “ Daar mogen we trots op zijn. Voor vele holebi’s in andere Westerse landen ligt dat anders. In 2003 is in België het homohuwelijk bijna geruisloos goedgekeurd, terwijl er in 2013 in Frankrijk een miljoen mensen op straat komen om tegen dat homohuwelijk te protesteren. Dat heeft mij met verstomming geslagen. Dat is voor mij heel confronterend als mens.”

 

Iedereen thuis in ’t Stad

 “We hebben niet zomaar voor de naam ‘Antwerp Pride’ gekozen. Het is niet de Gay Pride, het is de Antwerp Pride. We willen dat iedereen in Antwerpen zich er goed bij voelt. We dragen bij tot de verbondenheid in de stad, en de stad omarmt ons steeds meer. Er zijn steeds meer mensen die er deel van uitmaken. Antwerpen is dan ook een stad die geschiedkundig altijd blijkt heeft gegeven van openheid, van innovatie, creativiteit en durf. De Pride draagt ook bij tot die uitstraling.”

 

 “Daarenboven is Antwerp Pride een engagement naar een maatschappelijke doelstelling, naar inclusiviteit”, gaat Abeel verder. “De lgbtq-gemeenschap mag immers niet vergeten dat ze dertig jaar geleden zelf nog een outcast was. Daarom vind ik het heel belangrijk dat we stilstaan bij hoe andere minderheidsgroepen benaderd worden, en welke rol we daarin kunnen spelen. Antwerp Pride is dan ook een uitgestoken hand naar iedereen die het moeilijk heeft omdat ze anders zijn. Om welke reden dan ook.”

 

Lees hier alles over de jubileumeditie van Antwerp Pride 2017.